Handverksbjór var blessun fyrir litla, óháða bændur

Í síðasta mánuði tilkynntu bændur í Yakima Valley, Washington, stærsta hopp vaxandi svæði landsins, hugsanlegum afurðaafgangi eftir nokkur ár í röð tveggja stafa tölu í sölu á handverksbjór og áhyggjum af hugsanlegri skort á humli. Bændur bjuggust við 15 til 18 prósenta vexti en handverksbjór jókst aðeins 5 til 6 prósent sem leiddi til afgangs í uppskeru.

Eftir margra ára skjóta vinsældir, fórnarboð á handverksbjór er farið að aukast þar sem smekkur bandarískra á örbraukaverksmiðjum virðist vera að nálgast mettunarstað. Reyndar hefur þróun á markaði orðið til þess að sumir velta því fyrir sér hvort handverksbjór gæti verið að nálgast lok blómaskeiðsins.

Þrátt fyrir óvissu á markaði er handverksbjór enn blessun fyrir sjálfstæða bændur - sérstaklega utan Kyrrahafs Norðvesturlands þar sem salan heldur áfram að aukast og framleiðsla til að mæta eftirspurn. Þegar öllu er á botninn hvolft þá er handverksbjórmarkaðurinn að vaxa, að vísu minna fljótt en sumir höfðu búist við. Og hægagangurinn mun líklega vega upp á móti aukinni eftirspurn Ameríku eftir IPA og öðrum humlum, sem krefjast meiri humls á hverja framleiðsliseiningu.

„Það eru alltaf til staðar humarbúar víðs vegar um landið,“ sagði Bart Watson, aðalhagfræðingur hjá Brewers Association, talsmannahópi handverks bruggunar. „Og þú munt sennilega heyra meira um það í framtíðinni.“

Larry Becker, 64 ára hop bóndi í Montello, Wisconsin, ólst upp á mjólkurbúi - „Ég hef aldrei séð dag þegar fjölskyldan mín mjólkaði engar kýr,“ segir hann - og var mjólkurbú á síðari áratugnum Fyrir mörgum árum byrjaði hann að rækta humla þegar iðnbjórþróunin byrjaði í Midwest. Árið 2010 hjálpaði hann við að stofna Wisconsin Hop Exchange, samvinnufélag humaræktenda sem sameina og selja uppskeru sína. Í hópnum voru upphaflega sex bændur. Nú eru 80 talsins og þeir selja 15 sinnum meira af humlum en þeir byrjuðu.

„Á þessu ári var sala og framleiðsla umfram væntingar,“ segir Becker. Reyndar var veltan svo mikil að kauphöllin þurfti að kafa í eftirliggjandi uppskerutilboð árið áður til að standa undir eftirspurninni. „Og það er möguleiki á að vaxa verulega meira,“ bætti Becker við.

Samkvæmt Michael Stevenson, forseta NorCal Hop Growers Alliance, verslunarhóps upprennandi hop ræktenda norður af Bay Area, er svipaður vöxtur fyrir litla hop ræktendur í Norður-Kaliforníu.

Bæði Becker og Stevenson rekja vöxt hópa sinna til fjölda lítilla og meðalstórra brugghúsa sem halda áfram að vaxa á viðkomandi svæðum og eftirspurn frá þessum brugghúsum eftir vaxandi humlum. NorCal Hop Growers Alliance leggur áherslu á „breweries hverfið“ sem framleiða innan við 2.000 tunnur á ári, til dæmis samkvæmt Stevenson.

„Viðskiptavinirnir sem við komumst til eru enn vaxtarmarkaður: litli handverksbryggjan,“ segir Becker. „Þeir opna allan tímann.“

Svipað og með matinn frá borði til borðs matarhreyfingarinnar, þar sem gestir vilja vita hvaðan maturinn kemur og hvernig hann var ræktaður, þá er til bjórhreyfing frá bænum til pint þar sem brugghúsum fjölgar hafa áhuga á að afla staðbundinna, siðfræðilega vaxinna humla. „Hluti af því er fólk sem er að reyna að fá hreinni vörur og veit hvort það eru skordýraeitur og illgresiseyðir í matnum,“ segir Stevenson. „Ef þú vinnur með býli í hópnum okkar veistu að þessi bjór er kominn af götunni og að ekkert skuggalegt er að gerast.“

Það hjálpar einnig staðbundnum iðnaðarmiðstöðvum við að skera sig úr stærri, þekktari handverksbryggjumerkjum eins og Goose Island, Sierra Nevada og Lagunitas. Stórar humlabúðir eins og þær í Yakima-dalnum selja venjulega humlana sína til vöruhúsa, sem aftur selja þær til brugghúsa. Lítil hop ræktendur ná aftur á móti góðum árangri ef þeir selja uppskeru sína beint til lítilla bruggara - oft á sama degi og þeir eru valdir af álverinu. Þetta gerir bruggurum kleift að markaðssetja bruggunarferlið sitt betur en andlitslausar birgðakeðjur stærri bjórframleiðenda.

Það kemur því ekki á óvart að Wisconsin Hop Exchange selur aðeins til lítil og meðalstór brugghús eins og Potosi, O'so, Great Dane og Octopi, sem selja vörur sínar á staðnum. „Humlarnir okkar passa það sem þeir vilja selja, nefnilega handverksbjór á staðnum,“ segir Becker.

Það er kaldhæðnislegt að velgengni er ein stærsta ógnin fyrir litla hop ræktandann. Mörgum handverksbryggjum dreymir um að ná yfirgnæfandi velgengni Ballast Point, handverksbrúsaranum í San Diego, sem seldi drykkjarvöruframleiðandanum Constellation árið 2015 fyrir 1 milljarð dala. En ef iðnaðarmaður er of farsæll verður hann að kaupa humla sína af jafn stórum framleiðanda, ekki frá litlu, óháðu birgjunum sem það notaði áður.

„Hins vegar er ekki hægt að selja upp á hverjum bruggara,“ segir Stevenson. „Þannig að ég held að það verði áfram nóg af tækifærum fyrir lítil brugghús og lítil humlabú.“

John McDermott er starfsmaður hjá MEL. Hann skrifaði síðast um hvernig þú getur beðið félaga þinn að panta fyrirfram.

Meira bjór: